LUXEMBOURG
LJ AVEC AFP

Il y a 500 ans, Fernand de Magellan partait pour le premier tour du monde - Il ne le termina pas

Il y a cinq siècles, le 10 août 1519, Fernand de Magellan prenait le départ du premier tour du monde de l’histoire, point d’orgue des «grandes découvertes» entreprises par les Européens aux XVe et XVIe siècles. Comme pour les autres expéditions de l’epoque, l’objectif était surtout économique: découvrir une nouvelle route vers les îles Moluques, riches en épices, en naviguant vers l’ouest pour le compte l’empereur Charles Quint, roi d’Espagne. Les instructions du plus puissant monarque de la première moitié du XVIe siècle étaient d’ailleurs de rejoindre les Moluques et de revenir en l’Espagne en navigant vers l’est, pas de faire le tour du monde.

Parti à la tête d’une flotte de cinq navires et 237 hommes, le navigateur portugais a dû faire preuve d’une énorme ténacité pour faire face au découragement de ses hommes et aux mutineries organisées par ses capitaines espagnols.

Magellan avait déjà atteint les Moluques en contournant l’Afrique et voulait prouver qu’on pouvait faire le tour du globe en contournant l’Amérique. Mais avant même de découvrir en octobre 1520 un passage entre l’océan Atlantique et l’océan Pacifique, Magellan avait déjà perdu deux de ses navires. L’un d’entre eux avait sombré dans les mers de l’extrême sud du continent américain, un autre avait pris la fuite pour rentrer clandestinement en Espagne plutôt que d’affronter les terribles tempêtes des mers australes.

Une mort sans gloire

Après sa traversée de l’océan Pacifique, qu’il a ainsi nommé pour y avoir bénéficié d’une météo particulièrement clémente, Magellan est arrivé dans l’archipel des Philippines, situé plus au nord mais sensiblement à la même longitude que les Moluques. Poussé par sa volonté d’évangéliser les peuples indigènes, y compris par la force, il meurt en avril 1521 dans un combat sur l’île de Mactan après avoir surévalué la puissance militaire de ses hommes et de leur armement. Lapu-Lapu, le chef indigène qui eut raison de Magellan est d’ailleurs encore aujourd’hui considéré comme un héros aux Philippines.
C’est donc un de ses officiers, le Basque Juan Sebastian Elcano, qui a complété le tour du monde parmi les 18 survivants qui ont pu rejoindre leur point de départ en septembre 1522 à bord du seul navire rescapé, le Victoria. Alors que les Portugais accordent peu d’importance au rôle d’Elcano, l’Académie royale d’histoire espagnole argumentait en mars dernier que le premier tour du monde a été une entreprise «exclusivement espagnole». Magellan servait la couronne d’Espagne après avoir échoué à convaincre le roi du Portugal de soutenir son ambitieux projet.

Les hommes partis de Séville il y a 500 ans représentaient plus d’une dizaine de nationalités, avec des marins français, italiens ou grecs. Un des récits les plus complets du périple a d’ailleurs été écrit par un rescapé vénitien, le chroniqueur Antonio Pigafetta. Officiellement, les deux pays voisins qui s’étaient partagés le monde dans le traité de Tordesillas de 1494 ont décidé de commémorer ensemble le cinquième centenaire de la première circumnavigation planétaire.

Après la mort de Magellan, deux navires de l’expédition parviennent aux Moluques et remplissent leurs cales de clous de girofle. L’un d’eux tente de rejoindre l’Espagne en retraversant le Pacifique mais périt dans une tempête. L’autre navire, avec Elcano pour capitaine, décide de braver les ordres de l’empereur et fait le pari gagnant de poursuivre vers l’ouest, dans des eaux contrôlées par les Portugais qu’il parvient à éviter.

A noter qu’Elcano était parmi les mutins qui avaient tenté de forcer Magellan à rebrousser chemin avant d’atteindre le détroit qui porte aujourd’hui le nom du navigateur portugais.

Page, soldat, navigateur

Qui était Fernand de Magellan?

Né dans le Nord du Portugal - probablement à Sabrosa, près de Vila Real - vers 1480, Fernão de Magalhães était issu de la petite noblesse portugaise. Il est élevé pour être page à la cour de la reine Eléonore de Viseu. Ses biographes pensent que c’est à cette cour que le jeune homme né loin des côtes apprit les rudiments de la navigation et de l’astronomie. En tout cas. il apparaît en 1505 sur la liste des membres de l’équipage d’un convoi de 20 navires à destination des Indes orientales portugaises, où de Magellan s’adonne pendant un temps au commerce du poivre avant de retourner au Portugal. On le retrouve soldat au Maroc en 1513, où il semble avoir été blessé et accusé de trahison pour trafic avec les Maures. Il n’est jamais condamné, mais ses relations avec la cour portugaise semblent ne plus avoir été au beau fixe dès ce moment. A Lisbonne et ailleurs, Magellan aurait rencontré un nombre de navigateurs et de cosmographes qui auraient fait mûrir en lui le projet de découvrir une route occidentale ves les Indes et de circumnaviguer le monde C’est ce qu’il va proposer finalement en 1517 au jeune roi espagnol Charles 1er (Charles Quint plus tard). Séduit, ce dernier donne son appui à l’expédition fin mars 1518 et nomma Magellan et un de ses amis capitaines et en leur octroyant entre autres, outre un vingtième des gains du voyage, la nomination comme gouverneurs des terres et des îles qu’ils rencontreraient.